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Evolución de los simuladores de carrera

Simuladores de carreras de autos existen sobre prácticamente todos los eventos que se realizan relacionados con el mundo de los motores. Desde el Campeonato del Mundo de Fórmula 1, pasando por las carreras de Formula Indy y de Nascar, hasta el Mundial de Rally, cualquier tipo de competencia automovilística tiene su versión virtual. Pero la fantasía de los programadores de juegos multimedia va más allá.
Hay muchos programas que, sin ser reproducciones de carreras famosas, tienen a alguna clase de vehículo como protagonista. Y no sólo autos. Las carreras de motos, de camiones, de lanchas fuera de borda e incluso de aviones también tienen su espacio dentro de la computadora o consola. Y es que, sobre gustos y formas de divertirse, no hay nada escrito... ni programado.
Aunque cada programa de simulación de carreras tiene sus particularidades, la mayoría comparte una serie de características. Por ejemplo, suelen ser en "primera persona" —el usuario tiene la sensación de encontrarse dentro del auto—, y muchos ofrecen también la opción de tener una visión externa del vehículo. En este aspecto, elegir entre una perspectiva u otra dependerá mucho del gusto del usuario, ya que cada opción tiene sus pros y sus contras.

Los simuladores de carreras empezaron a vivir una época de esplendor desde la aparición de la Pentium y de las nuevas tecnologías. Como son juegos en los que el aspecto gráfico es muy importante, en los inicios sólo podían disfrutarse en los salones de videojuegos –las versiones que corrían en las computadoras domésticas eran, en la mayoría de los casos, excesivamente simples–. Con los equipos multimedia que se empezaron a comercializar la situación empezaba a cambiar por completo, y cada vez existían más títulos y de mayor calidad que pueden jugarse sin tener que salir de casa. Además, gracias a Internet, ya no era obligatorio competir solo.
Como ocurre con la mayoría de los juegos multimedia de última generación, la diferencia que existía entre visualizar el juego desde un equipo que llevaba incorporada una placa 3D y desde otro que no, era abismal. Los simuladores de carreras siempre han cautivado al gran público. Y el éxito de este tipo de juegos ha hecho crecer el número de simpatizantes al tiempo que aumentaba la oferta de títulos disponibles. El funcionamiento de los diferentes juegos de computadora o consola, que permiten emular a los grandes pilotos es diferente, aunque la mayoría comparte ciertas funciones por lo que, cuando se ha jugado alguna vez, no resulta difícil manejarse en otros títulos.

Los primeros simuladores de carrera

El padre de todos los simuladores actuales fue un juego comercializado por Atari en 1976 y que se llamaba Night Driver. No fue el primer programa dedicado al mundo de los autos, pero sí el pionero en ofrecer al usuario una perspectiva de juego en "primera persona". En aquellos tiempos, el hardware no podía trabajar con elementos gráficos espectaculares, por lo que todo Night Driver se resumía a tener que conducir de noche por una carretera sinuosa. Aunque muy simple, el programa hizo divertir a grandes y chicos durante bastantes años.
Night Driver se manejaba en los salones de juegos con un volante, pero en los hogares fue adaptado para jugar con un joystick. Una figura verde, que aparecía en la parte inferior de la pantalla, representaba el auto. Durante muchos años, la computadora fue incapaz de crear imágenes en relieve, la mayoría de los juegos en 3D se crearon siguiendo las mismas directrices de Night Driver. Las imágenes planas, llamadas sprites, se sobreponían unas a otras para dar la sensación de que el movimiento era realmente tridimensional.
Indy 500, también de Atari, fue de los primeros simuladores de carreras de autos donde el usuario competía contra un rival. Sin embargo, también se podía jugar solo, desafiando al reloj del programa. Había diversos circuitos. Así se emulaban las 500 millas de Indianápolis a finales de los setenta.

A medida que el hardware permitió correr programas cada vez más potentes, cambió el software. A principios de los años ochenta apareció Pole Position, con el que ya no era tan difícil imaginarse los mandos de un auto de carreras. Aquí, además de agregarse la información en pantalla, la principal mejora realizada en el juego era gráfica. El concepto seguía siendo el mismo que en Night Driver.
Antes de la llegada del Pentium hubo un juego que gustó mucho a los aficionados a las carreras por sus fantásticos gráficos. Los programadores consiguieron que la acción transcurriera en un espacio tridimensional mediante la creación de un video interactivo del circuito. Este juego, llamado Mega Race 2, ha estado durante mucho tiempo entre los más populares. Luego, la palma se la llevan los juegos auténticamente tridimensionales, como Need for Speed.

El arribo del Need for Speed

Gran parte de la popularidad que tienen los simuladores de carreras en 3D reside en su capacidad de ofrecer versiones muy realistas de los escenarios y los vehículos que aparecen en pantalla. Need for Speed (NFS), por ejemplo, otro de los juegos de autos más exitosos, cumple perfectamente estas condiciones. Brinda al usuario la oportunidad de manejar en la PC o videoconsola, réplicas de los más famosos autos deportivos y con gráficos que garantizan carreras emocionantes por todo tipo de circuitos. La aparición de las placas 3D ha permitido elevar incluso la espectacularidad de la acción, y diversos trucos y efectos muy originales dotan al juego de un realismo impresionante. En el caso de Need for Speed, el título, la necesidad de la velocidad, es una premisa no tan exagerada.
La primera versión del juego se comercializó en 1995, al mismo tiempo que aparecían en los comercios de informática los microprocesadores Pentium. Fue todo un éxito. Su planteo era tan simple como invitar al usuario a competir, a los mandos de un potente auto deportivo, en un frenético duelo motorizado. No se necesitaba más guion. Por la calidad de los gráficos, el juego consiguió ubicarse a la cabeza del ranking de popularidad de los simuladores deportivos, y se convirtió en una referencia para los programas que estaban por llegar.
En Need for Speed, el comportamiento de cada auto se respeta acorde con las características del modelo de fabricación, por lo que existe un universo de formas de manejo: el Lamborghini toma las curvas más cerradas que el Porsche, la respuesta del volante es más dura en el Dodge Viper que en el Toyota, etc. En el NFS, puede apreciarse incluso el humo de los frenos al derrapar, las marcas de las gomas sobre la pista y dramatismo de los choques, por ejemplo. Todo un festín visual que ahora no parece gran cosa, pero que en su momento fue todo un adelanto. Y todo esto comenzaba, sólo con la primera entrega de la franquicia.
Hay que agregar y remarcar que en 1997 aparecía otro de los grandes videojuegos de simulación de carreras, se trataba del Gran Turismo, que en cada nueva versión sorprendía, entre otras cosas, con su realismo, inteligencia artificial y jugabilidad.

¿Sabías que...?

¿Sabías que...?Desde que los fabricantes de autos descubrieron que la informática podía ahorrarles mucho trabajo y otros tantos pesos, no tardaron en incorporar las computadoras a sus productos. Garantizar la seguridad, aumentar la comodidad del viajero y optimizar los recursos fueron los retos que la informática se propuso para mejorar los autos. El objetivo final es lograr el vehículo perfecto. Grandes compañías de todo el mundo trabajan en modelos que incorporan pequeños dispositivos en todos los rincones; una computadora integrada los controla y se encarga de todas las tareas que se le puedan escapar al conductor.

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En el glosario: Consola (Def. 1)Force FeedbackJugabilidadSimuladorVideojuegoVideojuego en línea.

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