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Alan Mathison Turing

Alan TuringMatemático inglés (Maida Vale, 1912 – Wilmslow, 1954).
Alan Turing fue uno de los pioneros más importantes en el delineamiento de lo que eventualmente se convertiría en la Teoría de la Computación.
El misterio fue un común denominador a lo largo de la vida de Turing, entre otras cosas, por su participación en el servicio británico de inteligencia durante la Segunda Guerra Mundial. El repudio de la sociedad Británica debido a su homosexualidad y su trágico suicidio siguen siendo motivo de las más enconadas controversias.

Sus inicios

De joven, sus calificaciones en matemáticas y ciencias eran más que aceptables, pero los maestros se quejaban de lo sucio de su trabajo. Su madre se encontraba sumamente mortificada porque pensaba que Alan vería truncadas sus aspiraciones científicas por su mal desempeño en la escuela. Con esas calificaciones, parecía improbable que Alan pudiera siquiera aspirar ingresar en la universidad. Nadie sabía que este joven indisciplinado estaba destinado a convertirse en un matemático sobresaliente y que un día su nombre sería pronunciado con respeto por los teóricos de la computación más importantes del mundo.

Vida y creaciones

Alan Mathison Turing, uno de los pioneros de la informática, llevó una vida muy agitada, alternando sus hazañas como matemático con escándalos que acabaron trágicamente con su vida en junio de 1954.
Una de sus teorías más importantes vio la luz en 1936, cuando sólo tenía 24 años. El artículo On computable numbers, es legendario en la breve historia de la informática; en él se introdujo por primera vez el concepto de máquina de Turing universal, una de las bases para el estudio de los ordenadores actuales.
También fue el principal responsable de romper el cifrado de Enigma, la máquina alemana encargada de encriptar las transmisiones de esta nación durante la Segunda Guerra Mundial.

Descifrando códigos

La vieja afición de Turing por la criptografía lo convirtió en uno de los primeros 10 académicos ingleses en ser reclutados por su gobierno en 1939 para trabajar en Bletchley Park. Su tarea era descifrar el complicado código utilizado por los alemanes. Turing estuvo a cargo de la construcción de unas máquinas llamadas Bombas (bombe) que se utilizaban para descifrar códigos secretos.
En su deseo por obtener mayores velocidades con sus máquinas descifradoras, la gente de Bletchley Park comenzó a construir la primera computadora electrónica, denominada Colossus, que estuvo bajo la supervisión de Bletchley Park. Finalmente se construirían 10 de estas máquinas. La primera empezó a operar en diciembre de 1943, dos años antes que la ENIAC (la computadora digital electrónica construida en la Universidad de Pensilvania, en Estados Unidos).

Visionario y adelantado

En 1944, Turing fue contratado por el Laboratorio Nacional de Física para competir con el proyecto americano EDVAC de John von Neumann. Turing tuvo la visión de una computadora con memoria que implementaría las funciones aritméticas mediante programas, en vez de con componentes electrónicos, y que podría desempeñar todo tipo de tareas.
Hacia 1947, concibió la idea de las redes de cómputo y el concepto de subrutina y biblioteca de software. Turing se dedicó a estudiar fisiología y neurología y, en un informe interno del NLP, describió las ideas básicas de lo que hoy se conoce como una red neuronal.

Inteligencia artificial: El Test de Turing

Sus últimos años de investigación los dedicó a las redes neuronales, un concepto que en aquella época se identificaba por aquel término y que, en la actualidad, es otro de los pilares de una de las ramas científicas más importantes, la inteligencia artificial.
El nacimiento de la inteligencia artificial se produjo en la década de los 50' y Alan Turing fue uno de los principales fundadores de la disciplina. Su famoso Test de Turing planteaba una serie de cuestiones a las que debían responder por un lado una persona y por otro una computadora, ambos ocultos a la vista de los presentes. Si la máquina era lo suficientemente capaz, sería imposible distinguir a uno de otro.
El Test de Turing, resultaba ser útil para determinar si una máquina podía ser considerada "inteligente".

Acontecimientos y reconocimiento

En 1936, Alan Turing publica un estudio On Computable Numbers with an Application to the Entscheidungsproblem (De Números Computables con una Aplicación al Problema de Decisión), que tendría luego una gran influencia. Dicho estudio sugería que, sí se implementaba su visión de un computador universal, quizá en ese momento se podían encontrar soluciones a problemas hasta entonces no resueltos.
En 1943, la máquina descifradora de códigos Colossus en Bletchley Park (Reino Unido), decodificó los códigos Enigma alemanes, rastreando mensajes codificados a una velocidad de 5.000 caracteres por segundo, formando parte de un proyecto altamente secreto en el que Alan Turing participaba. Fue la primera máquina que utilizaba válvulas en vez de interruptores de relés.
Tras su muerte, en su honor, la ACM (Association for Computing Machinery) llama a Turing Award a su premio más importante, el cual se otorga desde 1966 a los expertos que han realizado las contribuciones más trascendente al avance de la computación en el mundo.

Ver también

En el glosario: BombeCriptografíaEDVACInteligencia artificialRed neuronal.

En biografías: John von NeumannRichard Hamming.

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